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Aveugle, Blonde & Pionnière

Aveugle, Blonde & Pionnière

Verity Smith est l'un des cavaliers qui sont appuyés par Haygain de toutes les disciplines équestres, et son histoire est certainement exceptionnelle. Pour cette mise à jour sur la cavalière Haygain, nous examinons d'où vient l'amour de Verity pour l'équitation et comment elle fait face à la vie quotidienne et à la compétition comme cavalière aveugle.

Née avec une vue parfaite, Verity a commencé sa carrière d'équitation à l'âge de trois ans et demi lorsque sa mère l'a emmenée dans une écurie du coin, cherchant désespérément un sport pour remplacer les tentatives infructueuses de ballet et de gymnastique. Le coup de foudre de Verity pour les chevaux était déjà solidement ancré à l'âge de 8 ans, quand la méningite virale a détérioré sa vue.

« Comme la plupart des jeunes filles, j'aimais sauter et j'étais déterminée à devenir la meilleure cavalière du CSO dans le monde. Ce n'est qu'à l'âge de 8 ans que j'ai commencé à devenir aveugle et que j'ai réalisé que ce rêve ne devait jamais devenir réalité. J'ai continué le saut d'obstacles jusqu'à l'âge de 15 ans, mais au fur et à mesure que les obstacles montaient plus haut et que ma vision diminuait, j'ai décidé que je devais trouver un sport équestre dans lequel je pourrais concourir sur un pied d'égalité sans que ma cécité me rende invalide. C'est ainsi que je suis devenue une « diva du dressage ». C'était une discipline qui, si je comptais mes pas et que je roulais à chaque instant, je pouvais concourir au mieux de mes capacités. Alors que le monde disparaissait de mes yeux, mon amour pour les chevaux s'est solidifié dans mon cœur. Ils sont devenus ma liberté, mon indépendance, le moment de ma journée où j'ai oublié l'obscurité envahissante et où mon handicap s'est dissipé. »

Le dressage n'était peut-être pas le premier choix de Verity comme discipline équestre, mais il est rapidement devenu une addiction, avec quelque chose de nouveau à apprendre chaque jour et la recherche constante de la perfection. Basée dans le sud de la France, où sa famille vit depuis 30 ans, et ayant la double nationalité française et britannique, Verity est fier d'être membre de l’équipe française de Para-Dressage et rivalise avec des coureurs valides au niveau Elite. J'ai rejoint l'équipe Para-GB à l'âge de 18 ans et j'étais si fière de participer aux Championnats du Monde, mais ma vraie passion était de participer à des compétitions pour les personnes valides, et c'est sur cela que je me suis concentrée pendant plusieurs années.

 
Mon cheval, Kit, et moi avons concouru et gagné au Royaume-Uni et en France au PSG et à l'Inter 1. Nous nous sommes classés 12ème en France au niveau Elite des valides en 2017.

Nous devions nous qualifier pour le Grand Prix en 2018, mais, déchirantement, mon cher Kit est tombé gravement malade et notre carrière ensemble a été brusquement interrompue. J'ai maintenant une superbe jument hanovrienne, Daisy, que je vais commencer à courir en octobre de cette année. Nous apprenons juste à nous connaître dans et en dehors de la carrière car nous ne sommes ensemble que depuis 5 mois.

Naturellement, les limites de son handicap font que Verity dispose d'un réseau de soutien dédié comprenant un palefrenier à plein temps et son assistante personnelle, Maura, et gère une écurie très organisée. Un côté têtu, cependant, signifie qu'elle essaie de gérer autant qu'elle le peut elle-même, bien qu'avec l'aide de son chien-guide blonde et un peu écervelé, Luna.


« Je m'assure que tout a sa place et reste à sa place. Je n’ai pas le TOC, mais, si les choses sont déplacées, même sur une courte distance, il m'est difficile de les localiser.  Nous gardons toujours les allées dégagées pour éviter les bosses ou les coups, mais à part cela, nous n'avons pas fait d'adaptations dans la structure. Il est très utile que tout soit à proximité - la douche, les anneaux d’attache, le harnachement, etc. - car moins j'ai de distance à parcourir, moins il y a de chance que je me retrouve au mauvais endroit !

Mon rêve est de construire un jour une installation que je pourrais concevoir moi-même avec des adaptations discrètes en place. Des bords courbés sur tous les murs seraient formidables, car je m'effleure sans cesse sur les angles pointus. Je me concentrerais également sur l'utilisation de différents revêtements de sol afin de signaler les différentes zones de l’écurie. J'adorerais concevoir un manège avec des fenêtres sensibles à la lumière - mes yeux réagissent douloureusement à la lumière et ce serait une joie d'avoir des fenêtres dans une manège qui réagissent comme des lunettes de soleil, s'assombrissant légèrement quand le soleil tape fort ». 

La routine quotidienne de Verity comporte plusieurs éléments qui l'aident à s'entraîner et à concourir le plus efficacement possible. Son équipe de 9 personnes (elle les appelle ses « Scoobies » !) qu'elle a le droit d'avoir selon les règles de la fédération internationale, agit comme une référence audible aux lettres de l'arène de dressage pendant ses tests et son entraînement. Verity a également appris à compter les pas d'un test de dressage, ainsi que le nombre de pas entre les différentes zones de la piste. La préparation des chevaux à l'exercice est un élément clé de la préparation de Verity, car elle lui permet de passer du temps en tête-à-tête avec son cheval et de mesurer leur humeur et de cimenter ce lien très important avant de monter. Comment s'y prend-elle pour trouver l'autre moitié de son partenariat spécial ?

« Il y a deux choses que je recherche chez un cheval – ses compétences et son caractère.  Chaque cheval est individuel, mais il doit avoir le talent pour être le meilleur et la personnalité pour être votre meilleur ami. Comme avec les gens, parfois on s’entend bien et parfois pas. Actuellement j'ai 3 chevaux, mais seule Daisy est au travail - Szekit et Gatzby ne font plus de compétition. J'ai créé une association caritative d'équithérapie pour soutenir les enfants et les jeunes adultes handicapés afin que leur travail consiste simplement à être aimés et brossés à l’infini. Je trouve les chevaux incroyablement paisibles à côtoyer et ils semblent avoir la capacité de me faire oublier le désordre dans ma tête.

Ayant cultivé une relation extraordinairement étroite avec ses chevaux, il n'est pas surprenant que Verity veille avec grand soin de s'assurer que tous leurs désirs et besoins soient pris en compte.

En 2014, mon vétérinaire en Angleterre était très enthousiaste à l'idée que le foin purifié à la vapeur puisse améliorer les performances d'un cheval de sport de haut niveau - même les chevaux qui ne montrent aucun signe extérieur de problèmes respiratoires.  J'ai été fasciné de voir par moi-même l'amélioration que le purificateur à vapeur du foin a apportée aux temps d'échauffement et de récupération. Comme mon vétérinaire me l'a expliqué, nous gardons généralement nos chevaux dans des environnements anormalement poussiéreux, quelle que soit notre vigilance. Il a dit que c'est un peu comme demander à un coureur de marathon de courir 26 milles après avoir été dans un bar enfumé. Tout de suite, j'ai tout compris le sens des choses. Nos chevaux sont des athlètes et tout ce que nous pouvons faire pour les aider dans leur forme physique, nous devrions le faire. Depuis lors, je suis retournée dans le sud de la France poussiéreux avec les chevaux et le purificateur Haygain a déployé sa magie sans relâche.


Comme de nombreux coureurs en témoigneront avec plaisir, le purificateur Haygain est devenu un élément permanent et important à l’écurie de Verity. En plus de l'énorme avantage pour les équins, le personnel apprécie l'odeur réconfortante du foin légèrement étuvé qui apparaît tous les matins comme le mouvement d’une horloge, et les chats résidents et les humains y trouvent un endroit chaud pour s’installer en hiver. Verity utilise le Haygain HG 600 pour son écurie permanente et le Haygain HG One lorsqu'elle est sur la route pour des compétitions ou un entraînement. Verity a les yeux rivés sur les équipes olympique et paralympique de dressage pour Paris 2024, un but incroyable et qu'elle attaque déjà avec enthousiasme.

C'est un autre niveau, mais mon attitude a toujours été que si vous ne visez pas les étoiles, vous ne pourrez jamais lever les pieds du sol. Mes plans pour Tokyo ont complètement déraillé à cause de la maladie de mon cher Kit en 2018. Daisy et moi sommes un tout nouveau partenariat qui a encore beaucoup à apprendre l'un de l'autre. Nous faisons partie l'équipe de France mais nous devons prouver que nous sommes une combinaison gagnante et nous ne serons pas en compétition avant l'automne – affaire à suivre.
 Il est clair que Verity a beaucoup appris au cours de son périple jusqu'à présent, tout en faisant face à une adversité exceptionnelle en cours de route. Alors, que conseille-t-elle aux futurs cavaliers de dressage, qu'ils soient voyants ou non, pour s'assurer qu'ils se donnent les meilleures chances possibles de succès ?

Assurez-vous de compter vos pas dans chaque mouvement - sentez chaque foulée. Fermez peut-être les yeux quelques instants pour vous assurer d'être présent et connecté et de ne pas simplement vous déplacer entre deux points. Cela peut sembler compliqué, mais cela vous aide vraiment à mémoriser la conception de votre épreuve.
Mon meilleur conseil pour les débutants en dressage qui peuvent arriver à une compétition et être paniqués parce qu'ils sentent soudainement que la piste est dans l'autre sens. Ne paniquez pas, car c'est toujours la bonne façon de faire les choses - c'est juste votre cerveau qui est en train de faire une pirouette ! Vous entrez toujours en A et à partir de là, tout est en place et rien ne change. Ne soyez pas désorienté par ce qui se passe à l'extérieur de la piste ou des planches - concentrez-vous simplement sur ce qui se passe dans votre épreuve.

Pour en savoir plus sur le voyage extraordinaire de Verity, cliquez ici.
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